Sistema de lanzamiento espacial (SLS)

El Space Launch System (SLS) es un vehículo de lanzamiento aeroespacial diseñado para transportar tripulaciones y carga en misiones en el espacio profundo a bordo de la nave espacial Orion de la NASA. SLS, que es el primer vehículo de lanzamiento de clase de exploración construido desde el Saturn V, ofrece una mayor masa de carga útil, capacidad de volumen y capacidades de energía que los vehículos de lanzamiento actuales. Considerado el cohete más poderoso jamás construido, el Space Launch System tiene un empuje total mayor que el del Saturn V, lo que coloca al SLS en la clase de cohetes de vehículos de lanzamiento de carga súper pesada.

La carga pesada es esencial para la exploración humana en el espacio profundo. Los aterrizajes en Marte, por ejemplo, requerirían al menos la masa equivalente de la Estación Espacial Internacional para ser lanzada desde la Tierra, lo que llevó 10 años y 30 misiones. Con una capacidad de elevación de 130 toneladas métricas, el SLS supuestamente podría lograr esto en solo seis o siete vuelos, reduciendo significativamente la complejidad de las misiones y aumentando su rentabilidad. 

Se espera que el primer cohete SLS se entregue al Centro Espacial Kennedy de la NASA para su lanzamiento inicial en 2019. Está diseñado para evolucionar hacia configuraciones cada vez más poderosas y abrir nuevas posibilidades para cargas útiles. El SLS está integrando hardware y técnicas de fabricación desarrolladas para el transbordador espacial y otros programas de exploración con nuevos diseños y nuevas tecnologías para ayudar a reducir los costos de desarrollo y operaciones.

El primer cohete SLS, la configuración del Bloque I con una capacidad de elevación de 70 toneladas métricas (77 toneladas), estará propulsado por dos propulsores y cuatro motores RS-25. (El motor RS-25 impulsó el transbordador espacial). La siguiente evolución planificada, el Bloque 1B, utilizaría una etapa superior de exploración más poderosa para permitir misiones más ambiciosas y una capacidad de elevación de 105 toneladas métricas; una evolución posterior, el Bloque 2, agregaría dos propulsores propulsores sólidos o líquidos avanzados para proporcionar la capacidad de elevación de 130 toneladas métricas (143 toneladas). En cada configuración, SLS seguirá utilizando la misma etapa central y cuatro motores RS-25.

La configuración del Bloque 1 de SLS tendrá 322 pies de altura, más alta que la Estatua de la Libertad; producirá 8.4 millones de libras de empuje en el despegue, el equivalente a 13,400 locomotoras; y será capaz de transportar 154,000 libras de carga útil, aproximadamente lo mismo que 12 elefantes adultos. Tanto el Bloque 1B como el Bloque 2 tendrán más de 363 pies de altura, más alto que el cohete Saturno V. El bloque 2 proporcionará 9.2 millones de libras de empuje en el despegue y pesará 6.5 millones de libras.

Las actualizaciones del SLS aumentarán su capacidad para llevar astronautas y hardware más allá de la órbita terrestre baja (LEO). (La mayoría de los satélites científicos y muchos satélites meteorológicos están en un LEO, que tiene una altitud entre la superficie de la Tierra y 2,000 kilómetros (1,200 millas), junto con un período orbital de aproximadamente 84 a 127 minutos). El bloque 1 tiene como objetivo levantar una carga útil. de 70 toneladas métricas a LEO, y esto se incrementará con el debut del Bloque 1B. El bloque 2 reemplazará los impulsores derivados del transbordador por impulsores avanzados y se prevé que tenga una capacidad LEO de más de 130 toneladas métricas.