Plasma

El plasma es una forma de materia en la que muchos de los electrones deambulan libremente entre los núcleos de los átomos. El plasma se ha denominado el cuarto estado de la materia, siendo los otros tres sólidos, líquidos y gaseosos.

Normalmente, los electrones en una muestra de materia sólida, líquida o gaseosa permanecen en el mismo núcleo atómico. Algunos electrones pueden moverse de un átomo a otro si una corriente eléctrica fluye en un sólido o líquido, pero el movimiento ocurre como saltos cortos de electrones individuales entre núcleos adyacentes. En un plasma, una cantidad significativa de electrones tienen niveles de energía tan altos que ningún núcleo puede contenerlos.

Un átomo que ha perdido algunos de sus electrones, alcanzando así una carga eléctrica, es un ion. Cuando un gas se somete a calor o un campo eléctrico, algunos de sus átomos se convierten en iones y se dice que el gas está ionizado. Un gas ionizado, a diferencia de un gas en su estado normal, puede conducir corriente eléctrica hasta cierto punto. Si el calor o el campo eléctrico se vuelven extremos, muchos de los átomos se convierten en iones. El gas superionizado resultante es un plasma, que puede conducir una corriente eléctrica grande y sostenida.

El comportamiento y las propiedades de los plasmas han despertado interés y trabajo creativo entre científicos e ingenieros. Las aplicaciones incluyen lámparas eléctricas, láseres, dispositivos médicos, convertidores de energía, purificadores de agua y pantallas de video de pantalla plana (ver pantalla de plasma). Aproximadamente el 99% del universo visible está formado por plasma.