La fusión fría

No debe confundirse con ColdFusion, un producto de software, la fusión en frío es un proceso hipotético en el que la fusión de hidrógeno supuestamente ocurre a temperatura ambiente. El tema es controvertido, porque la noción parece desafiar las leyes de la física. Algunos científicos creen que la fusión fría representa un fenómeno real y que algún día formará la base de una fuente de energía abundante y barata. Otros sostienen que la fusión fría, como el movimiento perpetuo, es imposible.

La fusión de hidrógeno, como se conoce actualmente, es el proceso responsable de la producción de energía del sol y la mayoría de las otras estrellas. Normalmente no ocurre a menos que haya calor extremo (millones de grados Celsius) y presión extrema. Los únicos ejemplos oficialmente documentados de fusión generada por humanos involucran las explosiones de bombas de hidrógeno. En el proceso de fusión de hidrógeno, los núcleos de los átomos de hidrógeno se unen para formar núcleos de helio. Se necesitan cuatro núcleos de hidrógeno para producir finalmente un solo núcleo de helio. La energía y ciertas partículas subatómicas se emiten como subproductos.

Después de que se probaron con éxito las primeras bombas de hidrógeno, los científicos e ingenieros comenzaron a buscar una forma de controlar las reacciones de fusión de hidrógeno y aprovechar la energía de manera constructiva. La fusión de hidrógeno no genera residuos nucleares peligrosos, es mucho más eficiente que los procesos de fisión que se utilizan actualmente en los reactores nucleares y tiene como base el elemento más abundante del universo (el hidrógeno). En 1989, Stanley Pons y Martin Fleischmann de la Universidad de Utah afirmaron haber producido fusión de hidrógeno en un experimento controlado a temperatura ambiente. La noticia generó revuelo entre científicos, ingenieros, agencias gubernamentales y el público. También provocó una controversia entre los físicos que ha estado ocurriendo desde entonces.

Los experimentos de fusión en frío llevados a cabo por Pons y Fleischmann involucraron deuterio, un isótopo del helio en el que el núcleo contiene un neutrón y un protón. (El hidrógeno ordinario tiene un núcleo que consta de un solo protón). El deuterio se empaqueta en electrodos hechos de un elemento metálico conocido como paladio. Bajo ciertas condiciones, parecía que la energía se producía junto con los núcleos de helio a temperatura ambiente, de la misma manera y según las mismas fórmulas matemáticas, como se observa en la fusión de hidrógeno a altas temperaturas. Pero estos resultados han resultado difíciles de reproducir. Incluso en experimentos de fusión en frío aparentemente exitosos, nadie ha aprovechado la energía y, por lo tanto, ha construido un reactor funcional.