Dolby Digital

Dolby Digital, anteriormente conocido como AC-3, es una técnica de codificación de audio digital que reduce la cantidad de datos necesarios para producir un sonido de alta calidad. Dolby Digital aprovecha la forma en que el oído humano procesa el sonido. Cuando el ruido de codificación está cerca de la frecuencia de una señal de audio, esa señal de audio enmascara el ruido para que el oído humano escuche solo la señal de audio deseada. A veces, el ruido de codificación no está en la misma frecuencia de una señal de audio y debe reducirse o eliminarse. Al reducir, eliminar o enmascarar el ruido, la cantidad de datos se reduce a una décima parte de los datos en un disco compacto (CD). Dolby Digital se utiliza con discos versátiles digitales (DVD), televisión de alta definición (HDTV) y transmisiones digitales por cable y satélite. Ha sido seleccionado como estándar de audio para televisión digital (DTV). El estándar europeo DVB no usa Dolby Digital para audio, sino que usa tecnología estándar MPEG para las señales de audio y video.

Dolby Digital proporciona cinco canales de ancho de banda completo, frontal izquierdo, frontal derecho, central, envolvente izquierdo y envolvente derecho, para una verdadera calidad de sonido envolvente. Se incluye un canal de efectos de baja frecuencia (LFE) que proporciona el sonido necesario para efectos especiales y secuencias de acción en películas. El canal LFE es una décima parte del ancho de banda de los otros canales y, a veces, se denomina erróneamente canal de subwoofer. Este esquema multicanal se conoce como 5.1 canales.

Debido a que no todos tienen el equipo necesario para aprovechar el sonido de 5.1 canales de Dolby Digital, los desarrolladores incluyeron una función de mezcla descendente que garantiza la compatibilidad con cualquier dispositivo de reproducción. El decodificador en el dispositivo de reproducción entrega la señal de audio específica para la capacidad de ese dispositivo en particular. Por ejemplo, una señal de audio de 5.1 canales se envía a un televisor mono. El decodificador del dispositivo de reproducción mezcla la señal de 5.1 canales a una señal mono, lo que permite que el televisor utilice la señal de audio recibida. Debido a que el dispositivo de reproducción realiza la mezcla descendente, los productores no tienen que crear múltiples señales de audio para cada dispositivo de reproducción.

El Comité de Sistemas de Televisión Avanzados (ATSC) seleccionó Dolby Digital como estándar para DTV debido a su popularidad entre los productores y consumidores de películas, su capacidad para usar un solo video de transmisión de audio debido a la función de mezcla y su sonido de alta calidad. La industria de la televisión por cable de EE. UU. También ha adoptado Dolby Digital para aplicaciones de DTV. La mayoría de las instalaciones de televisión no están equipadas para producir sonido de 5.1 canales. Por esta razón, muchos programas de DTV utilizan sonido de dos canales. El sonido de 5.1 canales se utiliza principalmente para películas de cine en canales de pago por visión y en cines.

Para aprovechar el sonido de 5.1 canales Dolby Digital para transmisiones por satélite, es necesario un receptor de satélite que proporcione una salida Dolby Digital. Para los usuarios de cable, todos los decodificadores digitales están equipados con un decodificador Dolby Digital de dos canales. Para usar sonido de 5.1 canales, se necesita un decodificador compatible con 5.1 canales o una unidad decodificadora externa de 5.1 canales. También es necesario el equipo de sonido adecuado.